Amazon Echo憑什麼成為最火紅的IoT裝置?

「我們曾以為家裡最重要的上網裝置是電視,像是網路電視,有一陣子我們覺得是路由器,最早期有人以為是冰箱,現在發現不是,竟然是一個聲控的Speaker!」Google台灣董事總經理簡立峰如此評價AmazonEcho對真實世界帶來的顛覆。

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Amazon Echo



AmazonEcho猶如平地一聲雷,用「藍牙聲控喇叭」的姿態橫空出世後颳起一陣炫風,轉瞬成為當今最火紅的IoT裝置。根據研究機構ConsumerIntelligence Research Partners的資料指出,光是去年底的聖誕假期,AmazonEcho就熱賣了100萬台。

當我們的生活都離不開手機、電視、電腦,甚至是穿戴式裝置時,一個平凡無奇、不見得人人都會需要的喇叭,憑什麼能躍上智慧家庭控制中樞的位置?何以網路趨勢觀察女王瑪麗.米克(MaryMeeker)都看好亞馬遜未來幾年能憑著Amazon Echo獨領風騷?

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Amazon Echo和Alexa的前世今生

仔細分析,關鍵並不在於AmazonEcho的「皮相」,而是它的「內在」──語音助理Alexa。當現今幾乎所有IoT裝置仍靠著觸控螢幕或是手機App作為主要控制介面、語音助理只是輔助之用時,AmazonEcho的設計有些不同,你幾乎只能靠「說話」來與它互動。亞馬遜致力打造的Alexa生態圈,讓Alexa連結的服務越來越多元;用聲音來控制家電、叫車、上網買東西的科幻場景,就此實現。

亞馬遜大膽選擇聲控作為Amazon Echo主要的人機介面互動方式,而非觸控、打字或遙控器,這個根本性的改變,造就了AmazonEcho的與眾不同,即便亞馬遜在智慧家庭的佈局、語音助理的開發腳步都比Google、Apple慢上許多,AmazonEcho照樣殺出重圍。

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事實上,Amazon Echo是在一連串的「妥協」之下誕生。AmazonEcho來自亞馬遜的Lab126實驗室,裡頭所有專案皆以英文字母命名,例如Project A是Kindle電子閱讀器,ProjectB則是Fire Phone。Lab126於2011年從Project C延伸出Project D專案,也就是後來的AmazonEcho。

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亞馬遜至今仍對Project C專案內容保密到家,不過攤開亞馬遜在ProjectC時期所申請的專利內容,可以發現亞馬遜試圖打造的未來場景,是當你在家中走動時,擴增實境(AR)介面會隨著使用者位置跟著移動,並且根據語音或是肢體控制等指令來提供服務。亞馬遜創辦人貝佐斯(JeffBezos)還將自己列為語音控制及擴增實境專利的發明人之一。

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或許是Project C野心太過龐大,他們將部分概念獨立出來為ProjectD,也就是聲控喇叭裝置,希望能打造出一款不會太過「科幻」的產品。然而,在Amazon Echo推出的那一年(2014)夏天,FirePhone上市了,市場反應出奇慘澹,一度打擊著Project D專案成員的信心。

現在回頭檢視Amazon Echo與Alexa語音助理的成功,或許某種程度也要感謝FirePhone的失敗。Google、Apple設計語音助理的初衷,是要讓智慧型手機運作得更好,但因為亞馬遜的FirePhone以失敗告終,使得日後Alexa的定位從來就不是手機或任何裝置的附屬品,而是以獨立平台存在。

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最具潛力的智慧家庭控制中樞iPhone,面臨銷售瓶頸在AmazonEcho出現之前,許多人認為智慧家庭的控制中樞最終還是會回到手機上,最具潛力者非iPhone莫屬。網路女王瑪麗.米克最新報告指出,iPhone已經在2015年到達銷售高峰,接下來將難再創榮景,目前面臨銷售瓶頸。

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廣為結盟,擴大生態系

選擇Alexa作為Amazon Echo的主要控制介面還不夠,讓AmazonEcho真正大受歡迎的原因,是藉由聲控,你可以完成許多意想不到的事,背後的關鍵在於Alexa的開放生態系連結了非常多元的服務。

亞馬遜對外開放Alexa開發工具(Alexa SkillsKit),歡迎開發者、硬體廠商、網路業者等第三方合作夥伴,基於這個平台打造與Alexa相連的各種服務。AmazonEcho第三方服務的開發速度非常快,去年9月至今年5月,Alexa的應用數量就從14個竄升至950個,截至目前為止,其擁有的「技能」超過1千種,且還會持續增加。

AmazonEcho能幫你做些什麼事?例如播放音樂、閱讀有聲書、朗誦新聞頭條、提供交通及天氣情報、建立購物清單、回報運動賽程及結果、控制電燈及恆溫器等智慧家電、叫Uber、預定Pizza、確認航班狀態、確認行事曆行程、回報Fitbit數據告訴你今天消耗多少卡路里等等。

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Amazon Echo開放生態系,多元服務無限延伸AmazonEcho生態系的核心為Alexa語音助理開發平台,亞馬遜廣邀開發者社群、硬體裝置廠、網路服務業者及汽車品牌等不同類型的第三方合作夥伴,擴大AmazonEcho生態系。



雖然Amazon Echo的定位是智慧家庭裝置,不過亞馬遜也透過其他策略合作,將AmazonEcho的「影響力」帶出客廳與廚房,讓家與外頭的世界連結在一起。例如,與Uber合作叫車服務,與達美樂合作Pizza預定及外送服務,與福特汽車(Ford)的SyncConnect平台合作,可以在車上、家中遠端雙向控制車庫、電燈、汽車開關等。

從一些蛛絲馬跡,也可以觀察到亞馬遜將Alexa的開放性及功能性視為最優先順序,舉例來說,亞馬遜有自己的PrimeMusic音樂串流服務,原本應是將Amazon Echo用戶帶進AmazonPrime生態系的絕佳機會,但亞馬遜並沒有限制競爭對手加入Alexa平台,反而大方整合Spotify,以及Pandora、iHeartRadio、TuneIn等其他音樂串流服務。

與Google、Apple正面對決

誰能想到,以電子商務起家的亞馬遜,竟然能在智慧家庭這一役,從服務串連、平台經營到終端銷售,都繳出如此漂亮的成績單,這無疑讓同樣積極拓展智慧家庭佈局的Google和Apple都備感壓力。
Google在今年的Google I/O宣佈將在下半年推出聲控喇叭Google Home,頗有跟AmazonEcho較勁的意味;而日前Apple也在開發者大會WWDC上宣佈推出Siri的開發工具SiriKit,以求擴大Siri的應用範圍,不讓Alexa專美於前。

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